Piloto de Southwest durante 33 años: cómo manejar la soledad.

Este ensayo, contado por, está basado en una conversación con Roberto Graves, un piloto de 64 años. Lo siguiente ha sido editado por longitud y claridad.

Me uní a la Fuerza Aérea cuando tenía 21 años. Acababa de graduarme con un título en ingeniería eléctrica pero ya no sentía pasión por la ingeniería; anhelaba una aventura y no quería estar sentado detrás de un escritorio.

Un día, mientras leía una revista, cayó un folleto que decía «Únete a la Fuerza Aérea». Llamé al número y cinco meses después, fui enviado a entrenamiento de pilotos.

Recuerdo haber firmado en la línea punteada para comprometerme con lo militar y pensar, ¿en qué me estoy metiendo? Acababa de pasar cuatro años estudiando ingeniería y estaba dejándolo atrás. Me alegra haberlo hecho porque me llevó a mi carrera como piloto.

Después de 10 años de servicio activo, principalmente en Japón, dejé la militar, decidí convertirme en piloto de aerolínea y conseguí un trabajo con Southwest Airlines, donde llevo los últimos 33 años.

Amo mi trabajo. Tengo la oportunidad de viajar por el mundo y pasar mi jornada laboral en el cielo. Hay mucha responsabilidad y prestigio en este trabajo, y lo encuentro desafiante y divertido. Mi horario es la parte más difícil.

Paso la mitad del mes lejos de mi hogar y mi familia

Vivo en Nashville, pero mi domicilio, donde todos mis viajes comienzan y terminan, está en Baltimore. Cuando es hora de ir a trabajar, primero abordo un avión y me traslado a Baltimore.

Normalmente trabajo 15 días y tengo 15 días libres al mes. Vuelo tres o cuatro días seguidos en una semana típica y el resto del tiempo lo tengo libre. En un día promedio, piloteo entre tres y cinco vuelos.

A veces siento como si estuviera viviendo dos vidas diferentes. Cuando estoy fuera como piloto, estoy solo, pero cuando estoy en casa, soy esposo y padre de cuatro niños. Es un estilo de vida diferente que a menudo puede sentirse solitario.

Es difícil tener amistades con compañeros de trabajo como piloto

Hay dos pilotos en cada avión. Hasta que alcanzamos una altitud de crucero, ambos pilotos en la cabina están muy comprometidos y concentrados. Una vez que llegamos allí, a menudo activamos el piloto automático. En ese momento, los pilotos se convierten en monitores del sistema.

Rara vez conozco al otro piloto con el que estoy volando. En la mayoría de los casos, estoy conociendo a esa persona por primera vez. Antes de que comience el vuelo, me presento e intento conocerlos.

Pongo en práctica muchas técnicas de Dale Carnegie, como hacer preguntas y ser un oyente activo. Realmente disfruto conocer a las personas y si puedo pasar el tiempo en el trabajo hablando con un compañero piloto, considero que eso es una victoria para el día.

Puede ser difícil porque no puedo ir a trabajar y charlar con personas que se sienten como viejos amigos. En este punto de mi carrera, si trabajara en cualquier otro empleo, tendría compañeros de trabajo de por vida.

No todos los copilotos están ansiosos por entablar conversación. Si ese es el caso, la cabina está en silencio la mayor parte del tiempo. Ya estoy acostumbrado a esto, por lo que no es tan impactante, pero alguien que nunca ha tenido que sentarse durante horas en este tipo de condiciones podría encontrarlo incómodo o aburrido.

Si no estoy charlando, busco formas de entretenerme. No puedo ver televisión, escuchar música o hacer llamadas a amigos o familiares. Esas cosas están estrictamente prohibidas. A veces leo los manuales de vuelo.

Paso la mayor parte de las noches en mi habitación de hotel solo

Cuando me dirijo a mi hotel al final del día, suelo preguntarle al otro piloto sobre sus planes para la noche. Si parece interesado en reunirse, hacemos planes para cenar o realizar alguna actividad juntos.

A veces dejan en claro que quieren hacer su propia cosa. Si es el caso, pasaré la noche cenando, yendo al gimnasio, dando un paseo o explorando la ciudad solo. Me gustan las ciudades con centros accesibles para caminar, como San Diego.

Cuando constantemente te sientes solo, aprendes a adaptarte a ello. No puedes permitir que te deprima, de lo contrario podrías caer en depresión. Siempre me recuerdo a mí mismo salir del hotel y explorar. Me gusta probar un restaurante al que nunca he ido, caminar por un vecindario que nunca he visto antes o hacer videollamadas con mi familia.

Mi esposa también es piloto y nuestra relación es bastante única

Conocí a mi esposa en la Fuerza Aérea. Nos casamos en 1988 y ambos dejamos la militar alrededor del mismo tiempo para convertirnos en pilotos comerciales. Trabajamos para compañías aéreas diferentes y no nos cruzamos.

Solo nos vemos unos pocos días al mes, pero esto nos funciona. Cuando estamos juntos, salimos a una cita y aprovechamos al máximo nuestro tiempo.

Tenemos cuatro hijos entre 25 y 29 años. Para lograr que la convivencia funcione, volamos en horarios opuestos. En lugar de tener una niñera residente cuando los niños estaban creciendo, uno de nosotros siempre estaba en casa con ellos.

Nuestras carreras fueron más difíciles de manejar cuando los niños eran más pequeños porque a menudo uno de nosotros se perdía un evento importante, como una obra en la escuela o un evento deportivo. Esa es probablemente la parte más difícil del trabajo. Desearía poder estar en todos los momentos importantes de mis hijos, pero es imposible cuando vivo en otro lugar la mitad del mes.

Mi esposa y yo hicimos lo mejor que pudimos. Cuando uno de nosotros estaba en casa, nos enfocamos completamente en nuestros hijos. No estábamos detrás de una computadora preocupados por el trabajo; nos quitábamos el sombrero de piloto y nos convertíamos en padres de tiempo completo.

Todo el tiempo a solas te hace apreciar las pequeñas cosas

Ahora que mis hijos son adultos y ya no viven en casa, regreso a una casa vacía y un gato. Intento llenar mis días libres con planes para ver a familiares o amigos.

El trabajo me ha vuelto más extrovertido y mejor conversando con extraños. Inicio conversaciones con las personas a mi alrededor cuando estoy cenando o en un hotel. Aunque rara vez nos hacemos amigos, es agradable conversar con personas cuando la mayor parte de tu día laboral está lleno de silencio.

La soledad también te obliga a adquirir nuevos hobbies. Toco la guitarra desde la secundaria y comencé a tomar clases de piano hace unos siete años. También escribo un blog de aviacióny disfruto de la fotografía. Practico esos pasatiempos en la carretera, también.

Las aerolíneas son conscientes de que los pilotos enfrentan desafíos de salud mental

En los últimos años, he notado que la FAA y las aerolíneas comerciales están haciendo más para ayudar a los pilotos con su salud mental, especialmente con incidentes de pilotos luchando en el trabajo. Southwest cuenta con un programa sólido y completo de salud mental y abuso de sustancias llamado Clear Skies que está disponible para cualquier persona que necesite recursos o apoyo.

El próximo año cumpliré 65 y me jubilaré. Mi esposa tiene cinco años más para volar, así que seré un esposo que se queda en casa y la acompañará en sus viajes al extranjero.

Espero pasar más tiempo tocando la guitarra y el piano e incluso he considerado inscribirme en un curso para convertirme en ingeniero de sonido. Muchos pilotos de aerolínea que se jubilan siguen volando en otros roles, pero guardaré mis espuelas cuando termine el trabajo de aerolínea.

Ha sido un viaje divertido y he disfrutado mucho de mi trabajo, pero no se puede hacer nada para siempre. Pasaré a una fase diferente de mi vida.

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