Inversión de EE.UU. de 700 millones en minas de cuarzo ultra puro para chips AI: «No hacerlo sería catastrófico»

El cuarzo es el componente más común del planeta en términos de minerales, por lo tanto, es extremadamente económico y es la razón principal por la que seguimos utilizándolo en la industria de los chips y semiconductores en general. Sin embargo, lo que poca gente conoce es que el cuarzo, específicamente el cuarzo ultra puro, es crucial para estas industrias. Hay solo un lugar en el mundo que lo produce sin procesos adicionales y en grandes cantidades: Estados Unidos, pero en la actualidad están saturados con la producción de este cuarzo ultra puro.

A pesar de que hay otros países que producen cuarzo, como China, Rusia, Brasil o Noruega, ninguno de ellos puede extraer la versión con una pureza extrema. Los estadounidenses son los únicos capaces de lograrlo, específicamente en la ciudad de Spruce Pine, en Carolina del Norte, y por eso, la empresa minera a cargo de la extracción está sobrepasada.

EE.UU. presiona a Sibelco para que invierta en las minas de cuarzo ultra puro y mantenga la producción de chips

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La importancia de este cuarzo radica en que no necesita ser procesado para alcanzar la pureza ultra pura, ya que al convertirse en polvo tiene la pureza requerida para la industria, mientras que otros países deben obtenerlo a través de procesos industriales adicionales, lo que reduce la cantidad final disponible. Estados Unidos tiene el control global en este aspecto, por lo tanto, prácticamente toda la industria actualmente depende de Sibelco para fabricar los crisoles necesarios para refinar las obleas de silicio.

Conscientes de esto, y al ser las únicas minas en el mundo con esta característica y escala, resulta que tras el auge de la inteligencia artificial y las GPU de NVIDIA, todas las compañías relacionadas con las obleas han solicitado a Sibelco que incremente la producción, y significativamente.

«Si las minas colapsaran, la disruptión en el sector de los semiconductores sería bastante catastrófica»

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De acuerdo con el profesor Ethan Mollick, especialista en los materiales requeridos para los chips, la importancia de las minas de Estados Unidos es tal que actualmente es casi imposible encontrar un chip que no incluya cuarzo ultra puro en su proceso de fabricación, lo que significa que el monopolio es prácticamente total.

Ante las demandas de sus exigentes socios, Sibelco anunció el año pasado una inversión de nada menos que 200 millones para duplicar la capacidad de producción y extracción de cuarzo ultra puro en sus enormes instalaciones de Spruce Pine, todo bajo la marca IOTA. Sin embargo, esto no es suficiente, ni mucho menos.

La demanda es tan alta que han anunciado que invertirán 500 millones adicionales desde este año hasta 2027, porque no dan abasto. Todo el sector apunta hacia la inteligencia artificial como el pilar principal de la nueva generación de chips y tecnología en general, por lo tanto, esperemos que esta alta demanda no termine con unas minas que son únicas en el mundo, porque de ser así, el precio y la disponibilidad de los chips caerán en picado si no se encuentra un sustituto.

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