El mayor regalo de América a Israel: una alianza indestructible

Una noche de octubre en Tel Aviv, Danny Schwimmer se refugió con su familia en un callejón mientras caían cohetes a su alrededor. Habían salido a comer cuando estallaron los enfrentamientos. «Solo mantengan la cabeza baja», les dijo a su hija y a su madre, Rina, que estaba aturdida en su silla de ruedas. «Ahora tenemos que esperar». Mientras hablaba, aviones militares israelíes pasaban rápidamente por encima, volando para contraatacar contra Hamas.

Para los Schwimmers, los aviones representaban algo más que protección. Si no fuera por el difunto patriarca de su familia, el padre de Danny, Al, ni siquiera habría Fuerza Aérea de Israel, o tal vez ni siquiera existiera Israel. Como el fundador del país y primer ministro, David Ben-Gurion, una vez declaró, «el mayor regalo de América a Israel fue Al Schwimmer».

Un veterano de la Segunda Guerra Mundial condecorado de Connecticut, Schwimmer fue el contrabandista de armas más notorio de Israel. En 1948, mientras los judíos luchaban por establecer una patria en territorio árabe, ideó una operación internacional encubierta, ilegal y que recordaba a «Argo» y «Misión Imposible». Trabajando con el paramilitar subterráneo judío, la Haganá, Schwimmer lideró un equipo de veteranos de la Segunda Guerra Mundial para desafiar un embargo estadounidense y contrabandear 125 aviones militares y más de 50,000 armas a Palestina. Fueron respaldados en la campaña por una diversa e improbable pandilla de voluntarios, incluyendo al publicista de Bugsy Siegel, el mafioso Meyer Lansky, el padre de Pee-wee Herman y Frank Sinatra.

«Fue el comienzo de la joven nación», explicó Sinatra más tarde. «Quería ayudar».

Al Schwimmer con David Ben-Gurion, primer ministro de Israel, en 1959. Los aviones que Schwimmer contrabandeó y construyó crearon la Fuerza Aérea de Israel.

Cortesía de Boaz Dvir


La ayuda convirtió a Schwimmer en un héroe en Israel, pero en su país fue considerado un proscrito. «Siempre el FBI estaba tocando a su puerta», recuerda Danny. Convicto de violar el Acta de Neutralidad, Schwimmer fue despojado de su derecho a voto y de sus beneficios como veterano, convirtiéndose en un ciudadano de segunda clase en la nación por la que había ido a la guerra para defender. Así que emigró al país que había ayudado a crear, desempeñando un papel crucial en la construcción de la industria aeronáutica de Israel.

Schwimmer, que murió en 2011, rara vez hablaba de su historia en público. Pero yo estaba en una posición única para escucharla de primera mano. Hace treinta años, me casé con la familia Schwimmer y pasé muchas festividades hablando con «Tío Al». Con cabello blanco y ojos vivaces, era irónico, tranquilo y extremadamente modesto acerca de lo que había hecho. También era, como descubrí más tarde, un hombre con mucho que esconder y una culpa que lo persiguió durante décadas.

En los años posteriores a su muerte, he estado hablando con su hijo, Danny, y su viuda, Rina, que me proporcionaron acceso a sus escritos personales. El socio contrabandista de Schwimmer, Hank Greenspun, estaba especialmente ansioso por compartir la historia de las hazañas de su amigo. En su lecho de muerte en 1989, Greenspun le pidió a su hijo, Brian, que le contara al mundo lo que Schwimmer había logrado en nombre de Israel.

«Intentaba asegurarse de que la gente supiera lo que se necesitaba para dar vida a un país y ayudarlo a crecer,» recuerda Brian, «y qué tipo de personas eran necesarias para eso.»


Un día de abril de 1947, Adolph «Al» Schwimmer visitó el Hotel Fourteen, hogar del club nocturno más popular de la ciudad de Nueva York, el Copacabana. Aún con su uniforme como ingeniero de vuelo de TWA, el joven de 29 años se apresuró al hotel durante una escala. Pero Schwimmer, que cojeaba, no había venido a disfrutar del club. En cambio, golpeó, sin anunciarse, la puerta de una oficina que figuraba en el directorio de negocios del hotel con dos palabras inocentes: Naranjas de Jaffa. Era la sede secreta de la Haganá.

En ese momento, se avecinaba una crisis en el Medio Oriente. Los británicos estaban preparando para entregar el control de Palestina a las Naciones Unidas, y cientos de miles de refugiados del Holocausto intentaban reasentarse en la Tierra Santa. Con los árabes que vivían allí decididos a defenderse contra lo que veían como una invasión, la guerra parecía inevitable. Pero los judíos tenían pocas armas, y mucho menos un ejército organizado, y los Estados Unidos habían impuesto estrictos límites a las exportaciones de armas. Para evadir la ley, la Haganá había establecido oficinas en el Hotel Fourteen, trabajando con voluntarios estadounidenses para contrabandear armas a Palestina.

Schwimmer me contó que sintió una obligación moral de ayudar. En los días posteriores a la Segunda Guerra Mundial, mientras trabajaba para TWA, su madre le había pedido que averiguara qué le había ocurrido a sus padres y a sus hermanos. Schwimmer viajó al pueblo de su familia en Hungría, donde encontró un nuevo monumento en el cementerio judío. Enumeraba los nombres de los muchos residentes que habían sido asesinados en Auschwitz, incluyendo a toda la familia de su madre.

Schwimmer decidió no compartir nunca lo que había descubierto con su madre, por el deseo de protegerla. «No se lo digas a mamá», le dijo más tarde a Rina. «La destrozará». Pero nunca lo olvidó, y cuando vio cómo los sobrevivientes del Holocausto se dirigían a Palestina, se puso en acción. «Se necesitaban aviones», recordó. «Eso fue lo que hice.

La perspectiva de trabajar como agente secreto cumplió una fantasía de la infancia: «Quedé cautivado por la imagen de Dick Tracy».

Un adolescente «tranquilo y débil», como se describía Schwimmer, había soñado desde hacía mucho tiempo con ser piloto. Pero después de que una lesión en el fútbol requiriera que una parte de su pierna izquierda fuera amputada, se enfocó en construir aviones en lugar de volarlos, comenzando con uno rudimentario que armó en su patio trasero en Connecticut. «Durante toda mi adolescencia tuve que demostrar para mí mismo y para otros que era fuerte, a pesar de una pierna dañada», recordó más tarde. Después de abandonar la escuela secundaria para ayudar a su familia empobrecida, comenzó a trabajar como ingeniero de vuelo. Durante la guerra, recibió una medalla por extinguir un incendio del motor en pleno vuelo. Sus amigos comenzaron a llamarlo Caminante de Alas.

Ahora, con la guerra terminada, Schwimmer sabía que Estados Unidos tenía todos los aviones que los judíos necesitarían en Palestina, si pudiera poner sus manos en ellos. «Los aviones excedentes estaban dispersos en almacenes de aeropuertos, depósitos y literalmente regados por todo el desierto de Arizona, bajo el sol ardiente», como el explicaba. Por eso había llegado a la oficina de la Haganah en el Hotel Fourteen, después de que otro veterano le había dado la dirección. «Yo era el hombre al que podían contar para hacer todo lo posible por adquirir los aviones de transporte adecuados,» recordaba. La perspectiva de trabajar como un agente secreto también cumpliría una fantasía de su infancia estimulada por un cómic de los domingos: «Quedé cautivado por la imagen de Dick Tracy».


Unirse a la Haganá, descubrió Schwimmer, no era tan fácil como simplemente pasear por la puerta. Dada la ilegalidad de la operación y la necesidad de secreto, el grupo subterráneo no permitiría que cualquiera se uniera a su anillo de contrabando. Le dijeron que investigarían a Schwimmer y luego le informarían.

Poco después, un agente de la Haganá se presentó en la casa de la familia en Bridgeport y comenzó a hacer preguntas. La madre de Schwimmer, cuya familia había desaparecido en el Holocausto, estaba aterrorizada. «Su madre se asustó mucho», recordó Rina. «Ella le dijo que su hijo estaba en el país. Ella fue muy, muy hostil con este tipo que venía a investigar sobre ella».

Una vez que Schwimmer pasó la verificación de antecedentes, la Haganá lo envió en una misión de prueba: entregar archivos confidenciales a agentes en Roma. Utilizando su trabajo como ingeniero de vuelo de TWA como cobertura, Schwimmer organizó los intercambios durante sus escalas. Después de varios viajes exitosos, fue presentado al nuevo líder de la Haganá, Yehuda Arazi. Conocido como el «Rey de los Engaños» por sus disfraces camaleónicos, Arazi llevaba años escondido desde que robó miles de rifles a los británicos. Juntos, los dos hombres desarrollaron un plan extravagante. Sabía Schwimmer que el gobierno de EE.UU. estaba vendiendo aviones excedentes de la guerra a precios drásticamente reducidos. Con el dinero de la Haganá, él podría comprar los aviones y reclutar a sus antiguos compañeros de guerra para contrabandearlos a los judíos en Palestina, evitando la prohibición estadounidense de exportación de armas sin licencia.

Ahora, todo lo que Schwimmer necesitaba era una cubierta convincente. Con efectivo de la Haganá, abrió un hangar para una nueva compañía aérea comercial, Schwimmer Aviation, en la Terminal Aérea de Lockheed en Burbank, California. Luego, utilizando el hangar como centro operativo, compró varios aviones excedentes de la guerra y los voló a Burbank.

Schwimmer (segundo desde la derecha) en la Terminal Aérea de Lockheed en Burbank, la base para su operación de contrabando.

Cortesía de Boaz Dvir


Para reclutar pilotos y mecánicos para la causa, contactó a sus antiguos camaradas de guerra. Muchos se negaron a ayudar. «Pensaron que se habían golpeado la cabeza», recordaba Danny, hijo de Schwimmer. «Acababan de regresar de la Segunda Guerra Mundial, y aquí estaban arriesgando sus vidas en una guerra al otro lado del mundo? Los judíos en Estados Unidos no estaban tan entusiasmados con ir a morir por el estado judío.»

Pero uno por uno, Schwimmer encontró veteranos dispuestos a correr el riesgo. Sam Lewis, el hijo de un poeta en yiddish, había entrenado pilotos en acrobacias de combate durante la guerra. Su amigo Leo Gardner era renombrado como un as de vuelo. Milton «Milt» Rubenfeld, cuyo hijo Paul Reubens se haría conocido más tarde como Pee-wee Herman, era un piloto de acrobacias convertido en luchador. Al igual que Schwimmer, Rubenfeld era modesto acerca de su participación en la operación secreta. «A mi papá no le gustaba hablar de sus muchos logros», dijo Reubens una vez. Pero Rubenfeld, junto con los demás, se unió con una condición. «Su única demanda», dijo Danny, «era que sus familias fueran cuidadas cuando estuvieran lejos», asumiendo que volvieran.

Pero quedaba un papel crucial por llenar: un especialista en armas. Schwimmer necesitaba a alguien no solo con conocimiento sobre municiones, sino también con el valor de encontrar y contrabandearlas a Palestina. Uno de los veteranos que se unió al grupo dijo que tenía al tipo adecuado. Así que Schwimmer voló a Las Vegas para reclutar a Hank Greenspun.


Cuando Schwimmer se presentó en su puerta, Greenspun ya estaba enredado en una organización tan sombría como la Haganá. Durante varios años, había servido como publicista del gánster más notorio de la ciudad, Bugsy Siegel. Un hombre de 38 años con una mata de cabello oscuro y bronceado de Vegas, Greenspun compartía raíces muy similares a las de Schwimmer: ambos fueron criados por inmigrantes judíos pobres en Connecticut, moldeados por el Holocausto y condecorados en la Segunda Guerra Mundial. Después de la guerra, Greenspun había dejado de lado su práctica legal para dedicarse a su pasión por el periodismo, lanzando un tabloide semanal llamado The Vegas Life. Su trabajo había llamado la atención de Siegel, quien lo contrató para promocionar el Flamingo, su nuevo resort en la franja. Pero ahora Siegel había sido asesinado a tiros en lo que parecía ser un ajuste de cuentas de la mafia, y Greenspun buscaba un nuevo comienzo.

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