Billionaires plan to industrialize the Moon, asteroids, and Mars. Time for ground rules. (48 caracteres)

Una nave espacial comercial aterrizó en la luna por primera vez el mes pasado, en una misión patrocinada por la NASA dirigida por la empresa con sede en Houston, Intuitive Machines.

Ambos logros fueron grandes avances para el nuevo programa lunar de la NASA, que tiene como objetivo devolver a los astronautas a la superficie lunar utilizando Starship. De hecho, los mayores planes de la NASA, como reemplazar la envejecida estación espacial, establecer una base permanente en la luna y enviar astronautas a Marte, dependen de empresas como SpaceX o Blue Origin de Jeff Bezos.

Pero los magnates al mando de esas empresas tienen planes aún más ambiciosos. Elon Musk ha dicho que planea enviar 1,000 Starships para construir y poblar una ciudad en Marte. Bezos visualiza un billón de personas viviendo en estaciones espaciales gigantes en todo el sistema solar. Otras startups espaciales tienen ambiciones que incluyen la minería de asteroides, la fertilización in vitro en el espacio y hoteles espaciales.

¿Qué impedirá que las empresas coloquen grandes anuncios en la cara de la luna? ¿O que industrialicen cráteres que los científicos quieren utilizar para telescopios? ¿O que exploten un solo asteroide por un valor de $100 quintillones de metales preciosos, lo traigan de vuelta a la Tierra para venderlo y desestabilicen la economía mundial? ¿Qué mantendrá controlada a la incipiente industria del espacio profundo?

«No hay nada específicamente aplicable», dijo Mai’a Cross, profesora de asuntos internacionales y diplomacia en la Universidad Northeastern, a Business Insider.

No hay leyes o regulaciones para aterrizajes en la luna o minería de asteroides. A medida que las startups espaciales y los multimillonarios luchan por un lugar en la luna y más allá, los expertos dicen que probablemente los gobiernos necesiten empezar a establecer algunas normas.

«Vamos a tener que descubrir cómo queremos operar, qué reglas queremos seguir y cómo será el marco», dijo George Nield, ex administrador asociado de la Oficina de Transporte Comercial del Espacio de la Administración Federal de Aviación, a Business Insider.

La nueva economía espacial necesita espacio para crecer. NASA ya no quiere manejar todo. En cambio, NASA quiere ser uno de los muchos clientes que alquilan lugares en cohetes, naves espaciales, estaciones espaciales y hábitats lunares de empresas privadas.

«Queremos realmente intentar hacer crecer la economía lunar y que estas empresas tengan éxito», dijo Joel Kearns, administrador asociado adjunto de exploración en la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, en una sesión informativa previa a la misión de Intuitive Machines.

Por ahora, solo un puñado de acuerdos internacionales describen lo que es y no es aceptable en el espacio, y no tienen consecuencias. Los tratados de espacio ayudan, pero no son aplicables. La diplomacia del espacio comenzó con el Tratado del Espacio Exterior de 1967.

Entre otras cosas, el tratado establece que nadie puede reclamar territorio o soberanía en el espacio, nadie puede colocar armas nucleares en el espacio, y que los estados son responsables de las actividades espaciales incluso de sus actores no gubernamentales, como empresas o organizaciones sin fines de lucro.

«Aunque es un acuerdo bastante sólido, como la mayoría de las leyes internacionales, en realidad no hay una forma significativa de hacer cumplir esas normas», dijo Cross.

En 2020, la NASA introdujo los Acuerdos Artemis como un nuevo acuerdo para la nueva era de exploración lunar. Firmado por 36 países hasta ahora (pero no Rusia ni China), los Acuerdos instan a las naciones que van a la luna y más allá a ser pacíficas, ayudar a los astronautas en peligro, compartir datos científicos, evitar la contaminación de la luna y su órbita, y explotar los recursos espaciales de manera sostenible.

Esas tratados son para las naciones. En 2022, el Instituto de La Haya para la Justicia Global inició un acuerdo similar para entidades comerciales. Llamado El Pacto de Washington, este tratado para el comercio espacial refleja muchos de los mismos principios que el Tratado del Espacio Exterior. Varias startups espaciales, organizaciones de la sociedad civil, consultores y dos ex administradores de la NASA lo han firmado. SpaceX y Blue Origin no han firmado.

Ante la ausencia de leyes espaciales, la presión entre pares puede ayudar. Aún así, las normas compartidas y los tratados pueden ser poderosos incluso sin hacer cumplir. Las compañías que operan en la luna tendrán un fuerte incentivo para llevarse bien entre ellas: es bueno para los negocios.

«Claro, podemos pretender que no tenemos regulaciones, pero entonces su operación minera se arruinará cuando alguien acerque demasiado su rover o, lo que sea que haya configurado, su plataforma de telecomunicaciones se verá afectada porque alguien más decidió construir algo justo al lado de usted,» Michelle Hanlon, directora ejecutiva del Centro de Derecho Aéreo y Espacial de la Facultad de Derecho de la Universidad de Mississippi, le dijo a Business Insider.

«Será mucho más beneficioso para usted, y para los accionistas, si logra llevarse bien con sus vecinos», agregó.

Además, las empresas que quieran dar el salto de la luna a Marte necesitarán los recursos de la luna para llegar allí. Eso es un incentivo incorporado para no sobrexploar o abarrotar la órbita lunar.

La capacidad limitada también debería contener a la mayoría de las empresas antes de que decidan actuar por su cuenta durante un tiempo. Intuitive Machines solo pudo ir a la luna con la ayuda de sus inversores, la NASA y los clientes que pagaron para colocar sus proyectos en el aterrizador.

«En estas primeras fases, será muy experimental, por lo que trabajar juntos será necesario», dijo Cross. «Esto no sería solo un multimillonario del espacio con un proyecto».

Incluso los planes de SpaceX para misiones completamente privadas, hasta ahora, son básicamente paseos de placer financiados por otros multimillonarios: Jared Isaacman y Yusaku Maezawa.

«Eso no resuelve necesariamente todos los problemas, pero debilita la idea de que solo una persona como Elon Musk realmente determine todas las normas y reglas en el espacio,» dijo Cross.

En ausencia de leyes espaciales, la presión de los iguales puede ayudar. Aún así, las normas compartidas y los tratados pueden ser poderosos incluso sin hacer cumplir. Las empresas que operan en la luna tendrán un fuerte incentivo para llevarse bien unas con otras: es bueno para los negocios.

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