Blue Origin, de Jeff Bezos, aprueba prueba clave en su contrato de $172M con la NASA para construir estación espacial.

La Estación Espacial Internacional no estará aquí para siempre, y la NASA está invirtiendo cientos de millones de dólares en sus posibles reemplazos.

Uno de los candidatos prometedores es la Estación Orbital — una empresa conjunta entre la compañía espacial de Jeff Bezos Blue Origin y Sierra Space.

El miércoles, la NASA informó que la Estación Orbital pasó cuatro hitos clave para algunas de sus tecnologías más cruciales, incluido un sistema para reciclar la orina de futuros astronautas y turistas.

«Estos hitos son críticos para garantizar que un destino comercial pueda mantener la vida humana,» dijo Angela Hart, gerente del Programa de Desarrollo de Órbita Baja Terrestre Comercial de la NASA, en el anuncio de la NASA.

Los hitos implicaron pasar una serie de pruebas en el sistema regenerativo de la Estación Orbital. Este sistema proporcionará aire limpio y agua para que los humanos respiren y beban mientras estén en la estación espacial.

Canónicamente, las personas hipotéticas en esta representación artística de la Estación Orbital están bebiendo agua de orina reciclada.

Blue Origin



Algunas de las pruebas incluyeron la capacidad del sistema para eliminar impurezas del aire, recuperar orina para reciclarla y mantener un tanque de agua, informó la NASA.

La ISS tiene un sistema similar que recicla agua y oxígeno de, como lo afirma la NASA, «actividades humanas normales» — es decir, principalmente respirar, sudar y orinar. Así es, el sistema convierte la orina en agua potable.

«Antes de que te estremezcas ante la idea de beber el agua residual y la orina sobrante, ten en cuenta que el agua con la que terminamos es más pura que la mayoría del agua que bebes a diario en casa,» dijo el ex comandante de la ISS (Estación Espacial Internacional) Chris Hadfield en un video de 2013.

El astronauta Matthias Maurer cambia la vejiga en el sistema que exprime el último agua de la brina de orina en la Estación Espacial Internacional.

NASA



De hecho, los astronautas en la ISS han estado bebiendo la orina reciclada y cristalina de sus compañeros durante unos 15 años, y con buena razón. Ayuda a reducir la cantidad de agua que la NASA necesitaría lanzar al espacio para mantener con vida a los astronautas, reduciendo así los costos de lanzamiento y ahorrando dinero.

La futura estación espacial de Blue Origin

La NASA otorgó a Blue Origin y Sierra Space $172 millones como parte de su objetivo de desarrollar estaciones espaciales comerciales y lideradas por estadounidenses en órbita terrestre baja que podrían reemplazar a la ISS después de su retiro.

Estos reemplazos serán un lugar donde la NASA pueda seguir enviando a sus astronautas, arrendando sus propias habitaciones y espacio de laboratorio. Sin embargo, dado que las empresas comerciales serán propietarias de las estaciones, también podrán estar abiertas a turistas espaciales.

«Imagina módulos espaciosos con grandes ventanas para ver la Tierra, nuestro origen azul, mientras experimentas la emoción de la ingravidez en total comodidad,» afirma Blue Origin en su sitio web.

La NASA está entregando la próxima generación de estaciones espaciales a empresas comerciales porque tiene prioridades más importantes que necesitan financiación. Actualmente, le cuesta a la NASA alrededor de $3 mil millones al año mantener el programa de la ISS.

Vista de la Estación Espacial Internacional desde una nave espacial después de desacoplarse.

Thomas Pesquet/ESA via NASA



«La agencia se compromete a seguir trabajando con la industria con el objetivo de tener una o más estaciones en órbita para garantizar la competencia, reducir costos y satisfacer la demanda de la NASA y otros clientes,» dijo Hart en un comunicado de prensa de la NASA en enero.

Sin la ISS, eso liberará el presupuesto de la NASA para enfocar sus esfuerzos en establecer una presencia humana permanente en la luna, incluida una estación espacial en órbita lunar y una base en la superficie lunar, a través de sus misiones Artemis.

«En general, proyectamos que los costos totales de Artemis llegarán a $93 mil millones entre 2012 y 2025,» dijo George Scott, inspector general interino de la NASA, durante una audiencia gubernamental en enero, añadiendo que esto no incluía el costo de los lanzamientos, que serán cerca de $4.2 mil millones por lanzamiento para las primeras cuatro misiones Artemis.

Eventualmente, la NASA espera canalizar su presupuesto hacia el envío de astronautas a Marte.

La ISS ya está en su camino hacia su fin

Una nave espacial Soyuz se acerca a una compuerta de acoplamiento en el módulo Zarya de la estación espacial.


NASA



No se trata solo del dinero. De todos modos, la ISS se está envejeciendo. Han aparecido grietas en un módulo ruso. Otra sección ha estado perdiendo aire. En años recientes, la estación también ha experimentado fallas en el sistema de retretes, variaciones misteriosas de temperatura y una ruptura en el suministro de oxígeno.

La administración Biden se ha comprometido a mantener la ISS en funcionamiento hasta al menos 2030. Para entonces, la NASA espera haber hecho la transición a al menos una estación espacial de propiedad privada. Si todo sale según lo previsto, la ISS vacía y retirada se empujará hacia la atmósfera de la Tierra y se quemará al caer hacia el océano.

Así que aún hay tiempo para ahorrar para poder subir a Orbital Reef. Los costos de los boletos aún no están disponibles. Para referencia, un viaje para bordear el espacio por solo unos minutos a través del cohete New Shepard de Blue Origin puede costar decenas de millones de dólares.

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