Las orcas sorprenden a los científicos con su astucia y habilidades de caza

No falta la admiración cuando se trata de las orcas asesinas. Los misteriosos depredadores de la cúspide continúan sorprendiendo a los científicos con su capacidad para idear nuevas formas creativas de cazar a sus presas y dar forma a su entorno.

Un nuevo estudio que sigue a una manada de 183 orcas asesinas en la costa de California no es una excepción.

Estas orcas encontraron el escenario perfecto para una emboscada submarina: un cañón en aguas abiertas con paredes empinadas, que utilizaron para atrapar a mamíferos marinos desprevenidos.

«Esa fue una de las partes más sorprendentes del estudio», Josh McInnes, un biólogo marino de la Universidad de Columbia Británica en Canadá y autor del estudio, dijo a New Scientist.

Las orcas patrullando el cañón fueron vistas haciendo blanco en parejas de ballenas grises madre e hijo, atrapándolas contra las paredes del cañón y persiguiéndolas hasta que los terneros se agotaban.

Luego, las orcas separaban a los terneros de sus madres bloqueando el cuerpo del padre y arrastrando al niño hacia aguas abiertas.

Allí, las orcas podían llamar a refuerzos para embestir a los terneros con sus hocicos, lanzarlos por los aires o golpearlos con sus colas. Según el estudio, las orcas a menudo terminaban con los terneros saltando sobre sus espiráculos, manteniéndolos bajo el agua el tiempo suficiente para ahogarlos.

El calvario duraba entre 1 hora y media y 5 horas, tras lo cual las orcas se turnaban para alimentarse de los desafortunados cadáveres de los terneros.

El comportamiento es «muy único, especialmente para esta área al menos,» dijo McInnes, según New Scientist.

«Estamos aprendiendo constantemente sobre las orcas. Cada estudio que se publica es extremadamente valioso para nuestra comprensión de su ecología y sus necesidades de conservación,» dijo McInnes.

No solo las ballenas fueron presa de las orcas. Entre 2006 y 2021, los científicos encontraron que las focas elefante, las ballenas minke y los delfines a menudo estaban en el menú, según el estudio.

Los hallazgos se publicaron en la revista revisada por pares PLoS ONE el miércoles.

Los comportamientos de caza de las orcas no son solo fascinantes

Aprender sobre los fascinantes comportamientos de estos animales no solo satisface la curiosidad científica. Es crucial para comprender el complejo rompecabezas que da forma a los ecosistemas marinos.

Estudios anteriores han demostrado que incluso unas pocas orcas que adoptan un nuevo comportamiento de caza pueden cambiar por completo la cadena alimentaria local.

Ese fue el caso, por ejemplo, de dos orcas frente a la costa de Sudáfrica que ahuyentaron a todos los tiburones blancos de la costa de Gansbaai. Los grandes peces se asustaron cuando las orcas aprendieron a succionar los hígados de sus presas con casi precisión quirúrgica, mientras los peces aún estaban vivos.

Un tiburón que quedó varado después de que sus hígados fueran arrancados por las orcas asesinas.

Marine Dynamics Conservation Trust



En ausencia de los grandes blancos, los depredadores de niveles más bajos comenzaron a ascender hacia la cima de la cadena alimentaria, remodelando el ecosistema local, descubrieron más tarde los científicos.

Ahora los expertos están observando de cerca este evento único a medida que los grandes blancos se reubican. Esto podría tener efectos en cascada en las industrias pesqueras y turísticas locales, han dicho los científicos.

«Durante más de dos décadas de visitas anuales a Sudáfrica, he observado el profundo impacto que estas orcas tienen sobre la población local de tiburones blancos,» dijo Primo Micarelli, un biólogo marino que estudia las orcas en Sudáfrica, a CNN, informó Business Insider anteriormente.

«A pesar de mi admiración por estos depredadores, cada vez estoy más preocupado por el equilibrio ecológico marino costero,» agregó.

No solo la depredación de la vida silvestre por parte de las orcas puede tener efectos secundarios.

El año pasado, Portugal tuvo que prohibir la observación de ballenas después de que las orcas asesinas locales comenzaran a embestir embarcaciones de recreo, dejando algunos barcos irremediablemente dañados.

La influencia extrema de las orcas en los ecosistemas locales también podría ser un argumento poderoso para impulsar su protección.

Comprender mejor sus formas ayuda a los científicos a forjar tácticas para proteger a las orcas de las amenazas humanas, como la perturbación por el tráfico marítimo y el ruido, el enredo en artes de pesca y los derrames de petróleo.

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