La problemática forma en que los legisladores hacen que los contribuyentes financien anuncios políticos borderline

Si estás conduciendo por una carretera en el área metropolitana de Detroit, es probable que te encuentres con al menos uno de ellos: un cartel reluciente con la cara sonriente del Representante Demócrata Shri Thanedar.

«ALCANZA AL CONGRESISTA SHRI 24/7», el anuncio de la torre generalmente brama junto a un enlace al sitio web oficial de la Cámara de Thanedar.

Pero aunque los carteles probablemente aumentarán el perfil y el reconocimiento del nombre de Thanedar mientras se enfrenta a una primaria competitiva en el distrito congresional 13 de Michigan, no son pagados por su campaña.

Son pagados por la oficina congresional de Thanedar, que se financia con dólares de los contribuyentes.

No está claro cuánto de su presupuesto de oficina se destina a los carteles. El congresista no proporcionó una cifra exacta a Business Insider, y los registros presentados ante la Cámara de Representantes que cubren 2023 no son del todo claros.

Pero esos registros muestran que la oficina de Thanedar gastó casi $327,000 en publicidad en 2023, $45,460 de los cuales fueron directamente a dos compañías de carteles: Lamar y Outfront Media.

Los legisladores tienen que comunicarse con sus electores, y eso cuesta dinero. Pero los hábitos de gasto de Thanedar resaltan la zona gris que ha existido durante mucho tiempo cuando se trata del llamado «franqueo» – un término anticuado que alguna vez se refería a la firma de un legislador en una pieza de correo, pero que ahora se refiere a todas las formas de comunicación masiva financiadas por los contribuyentes de las oficinas congresionales.

En una declaración a Business Insider, Thanedar atribuyó los carteles y otras comunicaciones masivas a la redistribución de distritos estatales en 2022, señalando que su distrito actual incluye partes de distritos anteriores representados por las Representantes Demócratas Rashida Tlaib y Debbie Dingell, así como la ex Representante Demócrata Brenda Lawrence.

«Mi oficina recibió llamadas de electores de las congresistas vecinas y viceversa», dijo Thanedar. «Para abordar esto, aumentamos significativamente nuestros esfuerzos de divulgación a través de varios medios.»

Daniel Schuman, director de gobernabilidad en la Fundación POPVOX, dijo que la adecuación de dicho gasto depende de factores como el momento y las circunstancias particulares de la geografía del distrito.

«¿Es apropiado que un miembro compre un cartel?», preguntó Schuman. «Creo que la respuesta es que depende.»

Los registros de la Cámara muestran que los pagos financiados con dinero de los contribuyentes de Thanedar a las compañías de carteles comenzaron en octubre, después de que quedara claro que enfrentaría un desafío del Senador Estatal Adam Hollier, a quien Thanedar venció en la concurrida primaria Demócrata de 2022.

Las reglas en torno al ‘franqueo’

El ‘franqueo’ ha sido desde hace mucho tiempo un área gris dentro de la política estadounidense. La práctica se remonta a los inicios del país, cuando los funcionarios gubernamentales podían usar su firma para difundir información a través del sistema postal sin tener que pagar por sellos.

Los legisladores todavía envían correo a sus electores, pero eso no es todo lo que pueden hacer con el dinero de los contribuyentes. También pueden enviar mensajes de texto y correos electrónicos, grabar anuncios de radio e incluso crear carteles y anuncios de televisión.

No hay reglas estrictas en torno a la cantidad de dinero que los miembros del Congreso pueden gastar en publicidad; simplemente tienen que equilibrarlo con otros gastos, incluida la compensación del personal, en sus presupuestos de oficina, que en promedio rondan los $1.9 millones en la Cámara y $4.1 millones en el Senado.

El congresista de Michigan no es ni mucho menos el único miembro del Congreso que difumina las líneas cuando se trata del franqueo.

El Representante Republicano Bill Timmons de Carolina del Sur ha aumentado su propio gasto en la oficina congresional a medida que enfrenta un desafío primario desde la derecha, y la Representante Demócrata Sheila Cherfilus-McCormick se enfrenta a una investigación del Comité de Ética de la Cámara que puede estar relacionada con anuncios de televisión financiados por los contribuyentes que se asemejan estrechamente a sus anuncios de campaña.

Pero la oficina de Thanedar parece gastar mucho más que el promedio de la oficina de la Cámara en «franqueo». Y hay pocas dudas de que los carteles ayudan a impulsar su perfil.

«Si es solo un cartel con tu nombre y la URL… tal vez esa sea una forma de animar a la gente a contactar a la oficina,» dijo Schuman. «¿Funciona eso? No lo sé. Podría ser solo cuestión de reconocimiento del nombre.»

‘Dinero gastado en esto quita recursos de otras cosas’

Según datos de Legistorm, la oficina de la Cámara promedio gastó casi el 78% de su presupuesto en la compensación del personal en 2023, lo que representó solo el 38% del presupuesto de Thanedar. Por otro lado, el congresista de Michigan gastó el 31.4% de su presupuesto en impresión y reproducción, casi diez veces más que el promedio del 3.4%.

«Mi perspectiva es que debería haber límites para la cantidad de dinero que se puede gastar en [franqueo]», dijo Schuman. «El dinero gastado en esto quita recursos de otras cosas, como los salarios del personal.»

HuffPost informó anteriormente que Thanedar ha enfrentado escrutinio por las grandes cantidades de dinero que destina a la publicidad, con fuentes diciéndole al medio que los carteles se sentían «más como autopromoción de campaña que como comunicación oficial.»

Thanedar ahora enfrenta un desafío primario de Hollier, quien ha sido respaldado por la Secretaria de Estado de Michigan Jocelyn Benson, la ex Representante Brenda Lawrence y una serie de legisladores estatales y funcionarios locales.

El congresista ha enfrentado acusaciones de la vecina Representante Rashida Tlaib de brindar servicios deficientes a los electores, y los detractores del congresista argumentan que el distrito con mayoría negra de Detroit debería ser representado por un miembro de esa comunidad.

«Mientras él está ocupado publicando memes, sus residentes están llamando a mi oficina pidiendo mi asistencia porque está ausente de hacer su trabajo,» dijo Tlaib al Detroit News en octubre.

Thanedar contraatacó en una declaración a Business Insider el jueves, diciendo que su oficina ha «cuadruplicado las llamadas de los electores» en el último año y ha resuelto el 84% de los más de 1,400 casos de electores que ha recibido su oficina.

«Estamos orgullosos de nuestra comunicación con nuestros electores, y en encuestas recientes, más del 70% de nuestros electores calificaron nuestro servicio como regular a excelente,» dijo Thanedar.

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