La economía es fantástica, pero ¿qué pasa si buscas un nuevo trabajo, una nueva casa o un nuevo auto? (58 caracteres)

Si te sientes conforme con tu situación actual, tu trabajo, tu casa, tu auto, puedes conservarlo. Si no estás tan satisfecho, pues, mala suerte, porque probablemente tendrás que quedártelo de todos modos. Realizar un cambio importante en la vida, especialmente una mejora, va a tener un costo, uno que muchos estadounidenses preferirían evitar, si pueden manejarlo. Bienvenido a la economía de «atascado en el lugar».

«Si estás tratando de mudarte, comprar un auto, etc., entonces tienes todas estas malas condiciones de compra junto con los altos precios diarios, así que es un doble golpe,» me dijo Joanne Hsu, directora de encuestas al consumidor en la Universidad de Michigan.

Los últimos cuatro años han estado llenos de cambios, aunque las noticias económicas han mejorado recientemente. Aun así, mientras ha habido mejoras a un nivel macro, a nivel micro, de día a día, se siente una verdadera sensación de estancamiento. La inflación está cayendo, pero los precios siguen siendo mucho más altos que antes de la pandemia. Las tasas de interés están elevadas. El mercado laboral se ha enfriado un poco, lo que hace menos ventajoso buscar un nuevo empleo. Todo parece estar estancado, y si estás pensando en cambiar las cosas, te va a costar.

Toma por ejemplo el mercado de la vivienda. Los precios de venta de las casas han bajado desde su pico en 2022, pero aún están un 47% más altos que en 2019, según el Índice Nacional de Precios de Viviendas S&P CoreLogic Case-Shiller. Incluso si logras encontrar una ganga, obtener un préstamo va a ser costoso. Gracias a los aumentos de tasas de interés de la Reserva Federal, las tasas hipotecarias son mucho más altas que hace solo un par de años: alrededor del 7%, en comparación con aproximadamente el 2,5% en 2021. Estas altas tasas no solo pesan en los compradores potenciales, sino que cualquier persona que esté pensando en vender su casa, probablemente se desanimará porque su tasa hipotecaria actual probablemente sea más baja que una nueva. Con tanto compradores como vendedores sintiendo la presión de las altas tasas de hipoteca, y con los constructores de viviendas incapaces de mantenerse al día, el inventario de casas disponibles se ha desplomado. Y aunque a muchas personas les gustaría ver explotar una burbuja en el mercado de la vivienda, probablemente eso no suceda.

El mercado automovilístico está en una situación similar. Los vehículos son caros. Los préstamos se están volviendo más difíciles de conseguir, y aunque logres obtener crédito, las altas tasas de interés hacen que el financiamiento sea costoso. El seguro de auto también es mucho más caro de lo que solía ser. El índice de precios al consumidor más reciente de la Oficina de Estadísticas Laborales indica que el costo del seguro de auto ha aumentado en más del 20% en el último año.

Dana Peterson, economista jefe de la Conference Board, me dijo que su encuesta de confianza del consumidor sugiere que las personas están cada vez más abandonando sus planes de comprar casas y autos. Dadas las dificultades económicas, eso no es sorprendente. Agregó que los consumidores esperan que la inflación y las tasas de interés disminuyan, lo que significa que muchos pueden esperar para realizar grandes compras hasta que las cosas mejoren.

«Si eres un consumidor racional, te dirás a ti mismo, ‘Bueno, quizás solo espere'», dijo.

El problema es, por supuesto, que no todos están en posición de esperar. Es una cosa si quieres comprar un auto nuevo porque estás aburrido del viejo, pero es otra cosa si tu auto se descompone y no puedes llegar al trabajo. De todos modos, esperar no es particularmente divertido.

Cuando se trata del trabajo, la sensación también es estática. Sí, el mercado laboral es fuerte, pero no es un buen momento para buscar un nuevo empleo. Las empresas no están despidiendo a la gente en masa, pero tampoco están contratando empleados rápidamente. La contratación se ha desacelerado significativamente desde lo que era en 2021 y 2022. Y es mucho menor de lo que uno esperaría con la tasa de desempleo actual.

«Los empleadores están contratando como si hubiera un mercado laboral relativamente débil, no fuerte,» dijo Matt Darling, analista senior de políticas de empleo en el Centro Niskanen, un think tank de centro-derecha.

La desaceleración en la contratación también ha inclinado la balanza de poder de nuevo hacia los empleadores. Aunque los salarios siguen aumentando, cambiar de empleo puede no venir con el mismo aumento de salario que durante la Gran Renuncia de 2021 y 2022. Eso puede estar bien para aquellos que están contentos con sus trabajos, lo cual es el caso de muchas personas, pero no es tan favorable para aquellos que se sienten un poco inquietos o poco valorados. Y para aquellos estadounidenses que se encuentran sin trabajo y buscando un nuevo trabajo, les va a tomar un tiempo. Darling me dijo que para los desempleados, se tarda aproximadamente el doble de tiempo en conseguir un trabajo de lo que se tardaba antes de 2008. Una búsqueda de empleo que solía llevar 10 semanas en una tasa de desempleo similar, ahora lleva 20.

«Obviamente, eso es una fuente enorme de insatisfacción, porque 20 semanas es mucho tiempo,» dijo Darling. «¿Qué es eso, cinco meses buscando trabajo?»

Todo esto se traduce en un escenario en el que algunos estadounidenses se sienten atrapados. Pueden poner comida en la mesa y llenar sus tanques de gasolina, aunque a un precio que preferirían no pagar. Pero es difícil y costoso avanzar en la vida de muchas maneras significativas. En una sociedad consumista que anima a la gente a querer más y una cultura que se enorgullece de la movilidad económica, este nivel de inmovilidad resulta incómodo. Aunque todavía es posible conseguir un mejor trabajo o una nueva casa, esas cosas parecen estar en algún futuro nebuloso, fuera de tu control.

Tamara Charm, socia en información del consumidor en McKinsey, me dijo que, si acaso, mucha gente está cambiando en la dirección opuesta y bajando en donde pueden; en el supermercado, algunas personas están pasando a marcas privadas y genéricas para ahorrar dinero. Agregó que mientras las personas se sienten excluidas de bienes costosos, siguen gastando en caprichos, en vacaciones, en cosméticos.

«Lo que hemos visto es que los consumidores quieren tanto reducir gastos, dado todos estos problemas económicos, pero al mismo tiempo quieren derrochar,» dijo Charm.

Si no puedes comprar una casa, al menos puedes comprar ese boleto de avión.

Los estadounidenses están mucho más optimistas sobre la economía de lo que estaban hace seis meses, pero no están tan satisfechos como lo estaban, digamos, en 2019, y no está claro si alguna vez lo estarán. Es imposible predecir lo que viene, y mientras el presente es decente, la sensación de estar atascado es algo deprimente.

Emily Stewart es corresponsal senior en Business Insider, escribiendo sobre negocios y economía.

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